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¿Es el Cumbre Vieja un nuevo tipo de volcán?

Actualizado: 28 mar

Continúa expulsando magma y no hay visos de que cese su actividad en los próximos días

La enorme cantidad de dióxido de azufre que emite a la atmósfera a diario (hay días que la columna de humo supera los cinco kilómetros de altura) indica que al Cumbre Vieja le queda aún demasiada mecha. Son diez las coladas de lava, destruyendo casi todo el barrio de La Laguna (municipio de Los Llanos de Aridane) y otros núcleos urbanos y polígonos industriales tanto de El Paso como de Tazacorte.


Su intensa y continua actividad está dejando a los vulcanólogos impactados y si bien no es el primer caso de un volcán que varía su comportamiento durante su fase eruptiva, las cifras del volcán canario baten récords.


El Cumbre Vieja supera en actividad a todos los del Mundo juntos

SAFE WORLD - ilustración de volcán

Así es, puesto que aumenta el dióxido de azufre que desprende: hace nueve días eran 18.000 toneladas y actualmente más de 28.000, lo que, teniendo en cuenta los días de erupción, en conjunto, supera las emisiones de todos los volcanes del Mundo en 2020. Sin embargo, está descendiendo la expulsión de dióxido de carbono: de las 1.200 toneladas diarias hace más de una semana a las poco más de 600 actuales. Pero la ceniza sigue saliendo en cantidades apabullantes: más de diez millones de metros cúbicos que cubren casi 7.000 hectáreas de la Isla.


El terremoto de mayor intensidad (de los continuos que hay) ha sido de magnitud 4,8 a unos quince kilómetros de profundidad por lo que fue sentido por la población causando pavor.


Con casi 900 hectáreas arrasadas y más de 2.100 edificaciones destruidas, ha sido necesario evacuar a más de 7.000 personas, hasta el momento.


Los científicos dicen que el volcán es monogenético (una sola fuente de magma), pudiendo durar su fase eruptiva meses o años. Pero una característica de este tipo de volcanes suele ser el material pequeño que expulsa y en el Cumbre Vieja se han visto bloques de ocho o nueve metros de altura discurriendo por los ríos de lava, con lo que estaríamos ante una erupción diferente.


Los volcanes monogenéticos no suelen volver a entrar en erupción, pero en La Palma ya ha habido varias erupciones y es que en la isla hay dos grandes volcanes con numerosos cráteres:

  • Por un lado, está el Taburiente, en el norte de la Isla (la zona redondeada) con una altitud de 2.426 metros; actualmente este monstruo está inactivo.

  • Luego tenemos el Cumbre Vieja, la dorsal que ocupa el sur de La Palma, dividiéndose en dos, siendo la que está más al sur en la que se han producido todas las erupciones de las que se tienen registros históricos.

En la imagen superior podemos ver la enorme caldera del volcán dormido Taburiente, al norte. Un poco más al sur se hallan los cráteres por los que el Cumbre Vieja está desbordando cantidades asombrosas de magma.


Los científicos creen que el volcán cuenta con tres reservorios de magma:

  • Uno está a 30 kilómetros de profundidad, de ahí los terremotos que se registran a esa distancia o superior.

  • Otro, intermedio, a diez kilómetros de profundidad.

  • El más "próximo" a la superficie está a unos cuatro kilómetros.

Las explosiones que se producen se deben al taponamiento del cráter principal por la caída de piroclastos que lo obstruyen. El gas empuja ese tapón de forma violenta. Si los gases tóxicos disminuyen, lo hará también la explosividad. Lo negativo en un volcán es que se tapone el cráter con demasiado material magmático al no expulsarse suficiente gas para retirarlo creándose un efecto de olla a presión y que una nueva alimentación de magma diera lugar a un estallido catastrófico. Pero es poco probable en el Cumbre Vieja debido a que hay varias bocas que expulsan lava y gases, con lo que disminuye notablemente la presión.


El enorme depósito de magma que se fue acumulando en el Cumbre Vieja, una vez ha desbordado, ha dado lugar a lenguas de lava de casi tres kilómetros de anchura. En ocasiones hallan una edificación o promontorio que las frena, causando más ensanchamiento, pero es solo temporal pues continúa más tarde su marcha. El temor es que se dirijan a más núcleos de población debido a esos cambios en su trayectoria.


Se dice además que es de tipo estromboliano, pero actualmente más parece que sea de tipo hawaiano. ¿Qué significa esto?


Los volcanes de tipo hawaiano expulsan lava continuamente mientras que los estrombolianos son más de rocas, pero en el Cumbre Vieja se ven ambas modalidades; así que tal vez estamos ante un nuevo tipo de volcán.


El cono del volcán colapsó produciéndose nuevas coladas de lava

Lo mismo salía lava viscosa que al desprenderse parte del cono salía de forma más fluida, similar al volcán hawaiano Kīlauea. Por cierto, siendo este último uno de los más activos del Mundo, el Cumbre Vieja ya ha producido más daños que la erupción del Kīlauea del 2018, la más destructiva de los últimos años en Hawái.


¿Cuándo cesará la actividad del Cumbre Vieja?

Lenguas de lava de un volcán

El IEV (Índice de Explosividad Volcánica) del volcán de La Palma es de 2 de un máximo de 8 pero aquí tenemos también algunas diferencias notables en el comportamiento del Cumbre Vieja con respecto a lo que se espera de un IEV-2.


Una de esas distinciones que nos está mostrando el volcán canario es el de la expulsión de material magmático. Los volcanes con ese índice no suelen arrojar más de diez millones de metros cúbicos: el Cumbre Vieja, en sus dos primeras semanas de actividad, ya había superado los 80 millones.


En cuanto a la altura de la columna de humo tóxico, para que se halle dentro de lo que corresponde a un IEV-2, no debe superar los cinco kilómetros de altura, la cual ya ha rebasado en alguna ocasión, si bien lo normal es que ronde los tres kilómetros de altura.